Netflix se ve en aprietos

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El afán de Netflix Inc. por crear la primera red global de TV online sufrió un fuerte revés el lunes cuando la compañía dijo que un aumento de precios redujo el crecimiento de la cantidad de suscriptores a un mínimo en tres años, lo cual hizo caer su acción y exacerbó la inquietud por su crecimiento futuro.

El servicio de streaming añadió 1,68 millón de suscriptores en el segundo trimestre de 2016, por lo que no cumplió con sus previsiones ni en su país de origen ni en el extranjero, según un comunicado en su portal de internet. Netflix sumó 1,52 millón de nuevos clientes en el exterior, frente a una proyección de 2 millones formulada en abril. Y agregó 160.000 en Estados Unidos, llevando el total de la compañía a 83,2 millones.

Las acciones se hundieron 13 por ciento a US$86,26 a las 9:43 a.m. en Nueva York.

Netflix responsabilizó a un reciente aumento de precio que afectó a algunos de sus primeros suscriptores, y dijo que el cambio había conducido a algunas cancelaciones del servicio. Si bien la compañía experimentó avances en las ventas y las ganancias, los inversores se concentran en el crecimiento de los usuarios, en especial los de los mercados internacionales de rápida expansión, y se sintieron frustrados por el déficit.

“Nos disculpamos por la volatilidad”, dijo el máximo responsable Reed Hastings en una teleconferencia con analistas. “Sé que no resulta fácil para todos. El panorama general está casi intacto, y nos sentimos muy satisfechos con eso, de modo que seguiremos trabajando en ampliar el negocio”.

Las ventas alcanzaron los US$2.110 millones, 28 por ciento más que hace un año. Netflix informó un beneficio por acción de 9 centavos de dólar, frente a 6 centavos un año atrás. Los mercados extranjeros representan ahora 43 por ciento de la base total de suscriptores de Netflix.

Esta no es la primera vez que Netflix irrita a los clientes elevando los precios. La compañía perdió 800.000 suscriptores de Estados Unidos en el tercer trimestre de 2011 cuando separó sus servicios de streaming y DVD y, en la práctica, duplicó el costo para algunos clientes.

Hastings intentó evitar una reacción similar esta vez aumentando los precios US$1 o US$2 por mes a los nuevos clientes, e imponiendo lentamente el incremento a los suscriptores existentes. De todos modos, Netflix experimentó un efecto adverso porque más clientes cancelaron el servicio. La compañía cobra US$7,99 a US$11,99 por mes en Estados Unidos.

Olimpíadas

La perspectiva para el actual período refleja las consecuencias del aumento de precios y la competencia por los clientes que verán los Juegos Olímpicos. Este trimestre, Netflix espera añadir una cifra neta de 2,3 millones de nuevos suscriptores, entre ellos 300.000 en Estados Unidos y 2 millones en el nivel internacional. La empresa prevé una ganancia de 5 centavos por acción, o sea una caída respecto de los 7 centavos de un año atrás.

Pero el servicio es una propuesta costosa para los residentes de muchos países, en particular en los mercados con actores locales que ofrecen más programación local. Asimismo, Netflix tiene ahora más competencia en su país de origen porque grandes compañías de medios han empezado a ofrecer más programas online, como HBO Now de Time Warner Inc., o a través de rivales como Hulu.

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